La pandemia de COVID-19 no solo ha sido disruptiva. Ha detenido a gran parte del mundo y ha tenido un reinicio incierto. Esa realidad hace que el desempeño desafiante de la industria de las mascotas sea aún más impresionante.

Incluso más que durante las recesiones anteriores, en lugar de dar marcha atrás en los gastos, los dueños de mascotas se han duplicado, haciendo todo lo posible para asegurarse de que los miembros peludos de su familia estén bien cuidados. Muchos dueños de mascotas incluso han aumentado sus colecciones, con la adopción de mascotas en todos los tipos de animales, junto con la posibilidad de que la crianza se vuelva permanente en muchos casos.

Como se señaló en entregas anteriores de esta columna, la industria de las mascotas entró en la pandemia con fuerza y, hasta ahora, todos los sectores de productos y servicios han superado las nefastas proyecciones de las primeras semanas de la crisis. De todos los sectores del mercado, sin embargo, el alimento para mascotas ha sido, y es casi seguro que seguirá siendo, el baluarte de primera línea, ya que es el menos discrecional y una gran parte del negocio.

Durante 2019, el alimento para mascotas representó el 38.5 por ciento de las ventas de la industria de mascotas; en el 2020 se espera que esa participación aumente al 41,6 por ciento, lo que indica el sólido desempeño de los alimentos para mascotas en comparación con otras áreas del mercado, y los suministros para mascotas no alimentarios obtendrán un aumento similar (del 19 al 20,8 por ciento).

Reflejando su estado más desafiante, los servicios (veterinarios y no médicos), que representan el resto de las ventas de la industria de mascotas, disminuyeron del 42.5 por ciento en el 2019 al 37.3 por ciento en el 2020. De cara al futuro, los alimentos para mascotas deberían seguir burlando el COVID. 19, creciendo un 7 por ciento en el 2020 y superando la proyección prepandémica del 5,3 por ciento. Durante cada uno de los próximos cinco años hasta 2024, la ganancia de ventas anual superará la friolera de $ 2 mil millones, aunque los aumentos comenzarán a moderarse en 2021, colocando la tasa de crecimiento anual compuesta 2019-2024 en 5.5 por ciento.

Algunos, irónicamente, a pesar de lo disruptivo que ha sido y sigue siendo el COVID-19, en lugar de obstaculizar las tendencias clave vigentes en el mercado de alimentos para mascotas antes de la pandemia, les ha infundido nueva energía:

E-commerce

Afortunadamente para el mercado de las mascotas, el comercio electrónico estaba en pleno apogeo mucho antes de COVID-19, y ningún sector ha sido alterado más profundamente por el comercio electrónico que el alimento para mascotas. Nadie discute que el comercio electrónico ha dificultado la vida de los vendedores tradicionales, pero dejando de lado ese hecho de la vida, el comercio electrónico ha sido una ganancia neta para los productos para mascotas.

Nuevamente en el 2019 como en el 2018, el comercio electrónico fue el canal de  más rápido crecimiento para las ventas de productos para mascotas, con un aumento del 24 por ciento a $ 12,2 mil millones, con alimentos para mascotas que representan dos tercios (66 por ciento) de esta cantidad y las ventas en línea de alimentos para mascotas representan casi tres cuartas partes (73 por ciento) del crecimiento de la industria de alimentos para mascotas.

Alimentos Frescos para Mascotas

Con modelos de negocio basados en el comercio electrónico y las ventas directas al consumidor (DTC), así como ingredientes de calidad humana y técnicas de procesamiento innovadoras, las empresas emergentes de alimentos frescos para mascotas de nueva generación se han posicionado envidiablemente para capitalizar el aumento online durante la era del COVID-19.

En los últimos años, los vendedores directos, incluidos The Farmer's Dog, NomNomNow, JustFoodForDogs, Ollie y Pet Plate han recibido infusiones de capital multimillonarias, y últimamente se han quitado los guantes para niños en las redes sociales y los anuncios de televisión que critican fuertemente las croquetas tradicionales y alimentos húmedos para mascotas.

Según su éxito y su poder de permanencia durante la pandemia, estas empresas pueden encontrar objetivos de adquisición atractivos para las grandes empresas de alimentos para mascotas que buscan superar la I + D necesaria para llevar rápidamente al mercado alimentos frescos para mascotas.

Salud y bienestar personalizados

Con todo el mundo preocupado por mantenerse saludable, es natural que los dueños de mascotas quieran lo mismo para sus mascotas. Al igual que los alimentos frescos para mascotas, las dietas que abordan condiciones de salud específicas están de moda en la era pandémica, con entradas recientes que incluyen la nueva línea True Solutions de Blue Buffalo en formulaciones dirigidas al peso, las articulaciones, el pelaje y la digestión. De manera similar, se demandan productos que combinan la edad, el tamaño y la especificidad de la raza con beneficios específicos para cada condición.

Dado que el alimento fresco para mascotas preparado a pedido es demasiado caro para muchos dueños de mascotas, los especialistas en marketing tienen la oportunidad de ofrecer "alimentos de bienestar diseñados a pedido" más asequibles a precios más bajos. También están listos para un desarrollo adicional, dada la controversia que rodea a los informes de la Administración de Drogas y Alimentos de los EE. UU. sobre los posibles vínculos entre la miocardiopatía dilatada canina (MCD) y los alimentos libres granos, las formulaciones que incluyen granos y que contienen granos antiguos, así como ingredientes de superalimentos de origen vegetal, como la col rizada, las espinacas y los arándanos que pueden reemplazar a los granos 'indeseables' como el trigo y el maíz.

Dietas veterinarias y basadas en la ciencia

Entre la pandemia y la persistente nube sobre las dietas naturales libres de granos, el péndulo puede estar volviendo a las fórmulas de alimentos para mascotas basadas en la ciencia. Durante el cuarto trimestre de 2019, las ventas de alimentos para mascotas de Hill's aumentaron un 8 por ciento, seguido de un aumento aún más impresionante del 20 por ciento en el primer trimestre de 2020 en comparación con el mismo período del año anterior.

  El relanzamiento de Hill's Science Diet en EE. UU. con recetas mejoradas, formas mejoradas de croquetas y gráficos de paquete rediseñados, junto con Prescription Diet Gastrointestinal Biome, contribuyó a la buena actuación.

Las dietas veterinarias también se están promocionando más en revistas especializadas y, en sincronía con su movimiento hacia los medicamentos para mascotas, los minoristas online ofrecen cada vez más dietas veterinarias: una promoción reciente por correo electrónico de Chewy.com se titula "Dietas veterinarias de marcas en las que confía".

Aunque no está vinculado específicamente a las dietas veterinarias, el 16 por ciento de los dueños de perros y el 12 por ciento de los dueños de gatos usan formulaciones recomendadas por veterinarios, y los porcentajes son aún más altos entre los que han cambiado de alimento recientemente, el 19 por ciento de los dueños de perros y el 14 por ciento de los dueños de  gatos.

'El Next Natural'

Con las formulaciones naturales ahora omnipresentes en el mercado de alimentos para mascotas, lo "natural" en sí mismo ha perdido gran parte de su dinamismo como reclamo de producto. En consecuencia, las afirmaciones como "fresco", "ingrediente limitado" y "superalimento" han ganado fuerza, al igual que los alimentos para mascotas que contienen proteínas exóticas y alternativas. En los meses y años venideros, espere ver más productos promocionando iniciativas de sostenibilidad, bienestar animal y sistemas socioeconómicos también.

Casi la mitad (48 por ciento) de los dueños de mascotas están de acuerdo en que la participación de los minoristas de mascotas en las causas de bienestar y rescate juega un papel en el lugar donde compran productos para mascotas, y el mismo porcentaje está de acuerdo en que la participación de las marcas en las causas afecta su decisión sobre qué productos comprar. Además, el 69 por ciento de los dueños de perros y gatos están preocupados por el tratamiento de los animales criados para su uso en alimentos para mascotas y golosinas

A pesar de la resistencia a la recesión de la industria de las mascotas de EE. UU., sería una tontería suponer que la economía no es un factor de influencia importante ni un factor X continuo. Como informó The Wall Street Journal el 16 de julio, aunque las ventas minoristas se recuperaron casi a niveles prepandémicos en junio, un aumento del 7,5 por ciento, "... un aumento reciente en los casos de coronavirus podría frenar nuevamente el gasto minorista, ya que los estados se detienen o retroceden planes de reapertura para cenas en interiores, cines y otras actividades ".

Muchos economistas ya están prediciendo una caída prolongada en contraposición a la tan esperada recuperación en "forma de V" imaginada anteriormente. Si esto se cumple, los consumidores con problemas de liquidez, incluidos algunos dueños de mascotas, probablemente cambiarán a productos de menor costo, incluidas marcas privadas, como lo han hecho durante recesiones anteriores.

Sin embrago, las noticias no son del todo malas, con fabricantes de marcas privadas de alimentos para mascotas y minoristas que los venden, listos para capitalizar y perfeccionar otra estrategia que estuvo en juego antes de la pandemia: consolidar la lealtad de los compradores ofreciendo marcas disponibles que no se encuentran en ningún otro lugar.

Autor: David Lummis Analista líder del Mercado Pet de  Packaged Facts, una división de  MarketResearch.com

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